Lolita’s 24 Years with Us

Immigration Law and Justice New York

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written by Karime Sanchez

Lolita left her home country of St. Kitts and Nevis with no intention of staying in the United States for long. She came to New York for the first time in 1987. Her sister who was studying in the U.S., fell sick with late-stage lupus. Lolita felt she needed to stay in New York for her sister.
As Lolita began to file for permanent stay, she heard word from a friend about some lawyers who could help. When Lolita looked into it, she realized some people had indeed received real help from the lawyers. These supposed lawyers suggested Lolita apply for asylum. Yet, asylum applicants are often seeking political refuge with a credible fear of persecution if they were to return to their home country. Lolita was not aware at the time that she was not a good contender to receive asylum. When it came time for her asylum interview, Lolita knew she should not lie to immigration so she told immigration that she was not afraid to return to her country, as it did not feel dangerous. Lolita would soon realize that this commonly used tactic of applying for frivolous asylum would not help her but would be the beginning of what she calls her “downfall.”


On a follow-up visit to the lawyers’ office to seek a work permit, Lolita was met with an empty office. They left no number or address. Lolita states: “My dreams were shattered. I did not know what to do, I prayed. It was horrible.” She began to look for work because she realized it was in her best interest to pay taxes and make a living for herself and her sister. When Lolita began working in senior citizen care, one of her first patients suggested a lawyer. Lolita found out from the lawyer that her case —which she previously thought was abandoned— had gone to the appeals court. The last thing the fraudulent lawyers had done for her was file her case. Still, it was denied. Lolita states that it was her sister’s pleas that compelled her to stay in the U.S. Lolita describes her as “a fighter.” But the totality of her situation made her realize that the first lawyers left her in a worse state than when she began.


Then, Lolita and her sister attempted yet another route: filing through family. Despite filing through her sister, Lolita never heard back about her case. A year went by and she felt that this was yet another setback. Soon after, Lolita’s sister died as she was undergoing knee surgery. Soon after, Lolita received removal proceedings; she would have to be deported. She exclaims that she was skeptical about continuing to seek help from others. Like many migrants, she was spending money she did not have on attempts that did not help her.


Lolita’s mother pointed her in the direction of a clinic where she had received help. At the clinic, Lolita met staff attorney TJ Mills. She recalls how TJ immediately went to work. Since her sister’s death, Lolita had not proceeded with her case. After meeting TJ, they began to work together to start filing to have her deportation cleared. Lolita expresses that TJ “kept at it. He is a blessed man. He went through all the different agencies he could to get a breakthrough to help me.” Yet, the process to get Lolita a permanent stay was not an easy or short one. Lolita remembers being denied again and again. But through it all, TJ stuck by Lolita: “TJ is a godsend. We have been through the wringer…but TJ tried his best for me to get through.” TJ Mills gives his perspective on her case:


“Lolita’s predicaments weighed on us for years— in this case, 2 decades! Her relationship with JFON [Now known as Immigration Law & Justice New York] tracks both our history (as one of our first clients) and the legal changes that doomed and then rescued her —25 years after a judge ordered her deported. In 1997, she should have won lawful status under a defense called suspension of deportation but Congress eliminated her only remedy in the midst of proceedings. Her sister’s death revoked the family petition her sister later filed. JFON managed to reinstate that petition for humanitarian reasons and a law that expired in 2001 then rendered her eligible for a green card without having to depart the country. To pursue the green card, she nonetheless had to reopen her old deportation proceedings at the risk of removal. Both the court and ICE prosecutors repeatedly refused to reopen her case. Early this year, however, under new prosecutorial guidelines, an ICE attorney agreed to join JFON’s motion to reopen and dismiss her deportation order. The judge agreed. The termination of her removal order permitted Lolita to apply for a green card immediately. I can’t fathom that Lolita lived under threat of imminent deportation for 25 years. She’s a woman of tenacity and deep faith— especially in JFON!”

Lolita finally received her green card on July 13, 2023. When asked how she feels today, Lolita exclaims “I can breathe! I don’t have to look over my shoulder. I would see ICE come to remove people. I was afraid that would happen to me and sometimes did not want to leave the house.” When she imagines life going forward, Lolita wants to take care of herself and her health. She feels that now that she is a resident, she can receive quality healthcare. Currently, Lolita finds herself sick but she remains optimistic after receiving residency. She plans to get better: “Eventually, I want to volunteer so I can help somebody else.”
When asked about how JFON (Immigration Law & Justice NY) helped her, Lolita applauds TJ: “A lawyer so dedicated to helping me, he personally turned in my medical records to the correct office.” TJ states that immigration often has problems with receiving medical records from clients. They often call TJ and claim they do not have records. But TJ took it upon himself to ensure that Lolita’s records were received. She states, “TJ could have given up with so many negative answers, but he stayed with me the whole way. I can’t thank TJ enough. He never wavered. If he had not given up, I felt that I did not have a reason to either.”

24 años con Lolita

escrito por Karime Sanchez

Lolita dejó su hogar de San Cristóbal y Nieves sin intención de quedarse en los Estados Unidos a largo plazo. Vino a Nueva York por primera vez en 1987. Su hermana, quien estudiaba en los Estados Unidos, se enfermó de lupus en etapa avanzada. Lolita sintió que era necesario quedarse en Nueva York por su hermana.

Mientras Lolita empezaba el proceso para quedarse permanentemente, un amigo le contó sobre unos abogados que podrían ayudarla. Cuando Lolita investigó, se dió cuenta de que las personas realmente recibían ayuda de los abogados. Estos supuestos abogados le sugirieron que sometiera una solicitud de asilo. Sin embargo, los solicitantes al asilo suelen buscar refugio político con un temor creíble de ser perseguidos si regresaran a su país de origen. En ese entonces, Lolita no tuvo conocimiento de que no era candidata apta para recibir asilo. Cuando llegó el dia de su entrevista de asilo, Lolita supo que no debía mentirle a inmigración, así que le dijo a inmigración que no temía regresar a su país, ya que no pensaba que era peligroso. Lolita pronto se daría cuenta de que esta táctica común de solicitar asilo frívolo no la ayudaría, sino que sería el principio de lo que ella llama su “caída.”

En una visita a la oficina de los abogados con el fin de buscar permiso de trabajo, Lolita encontró una oficina vacía. No dejaron número telefónico o sitio nuevo. Lolita dice: “Mis sueños estaban rotos. No sabía qué hacer, solo oré. Era horrible.” Empezó a buscar trabajo porque se dió cuenta que era en su mejor interés pagar impuestos y empezar a salir adelante para sí misma y para su hermana. Cuando Lolita empezó a trabajar cuidando ancianos, una de sus primeras pacientes le sugirió un abogado. Lolita descubrió a través de este abogado que su caso –que previamente lo tomó por abandonado– había llegado a la corte de apelación. La última cosa que hicieron los abogados fraudulentos fue someter su caso. Aun así, fue negado. Lolita afirma que las súplicas de su hermana la conmovieron a quedarse en los Estados Unidos. Lolita la describe como una “luchadora.” Pero la gravedad de su situación la hizo ver que sus primeros abogados la dejaron en peor estado de como había empezado.

Entonces, Lolita y su hermana trataron aún otro camino: solicitar a través de familia. A pesar de haber solicitado a través de su hermana, Lolita nunca recibió noticias sobre su caso. Paso un año y sintió que fue otro retroceso. Pronto después, la hermana de Lolita murió a causa de una cirugía de rodilla. Más tarde, Lolita recibió una orden de deportación; debían sacarla del país. Exclama que estaba escéptica de seguir buscando ayuda de alguien más. Como muchos migrantes, estaba gastando dinero que no tenía en intentos que no la ayudaban.

La mamá de Lolita la envió a una cínica donde ella misma había recibido ayuda. En la clínica, Lolita conoció al abogado de personal de NYJFON, TJ Mills. Recuerda como TJ inmediatamente empezó a trabajar. Desde la muerte de su hermana, Lolita no había procedido con su caso. Después de encontrarse con TJ, comenzaron a trabajar juntos para solicitar la cancelación de su deportación. Lolita expresa que TJ “le seguía y seguía en el caso. Es un hombre bendito. Contactó a todo tipo de agencias para avanzar con el caso y ayudarme.” Pero el proceso para conseguir una estancia permanente no fue un proceso corto o fácil. Lolita recuerda ser negada una y otra vez. A pesar de todo, TJ se quedó a lado de Lolita: “TJ es un regalo del cielo. Hemos pasado por malos ratos… pero TJ hizo lo mejor que pudo para que yo avanzara.” También TJ da su perspectiva sobre el caso de Lolita:


“El dilema de Lolita nos pesó por años– ¡en este caso, por 2 décadas! Su relación con JFON [ahora conocida como Immigration Law & Justice New York], marca nuestra historia (como una de nuestras primeras clientas) y también los cambios legales que la condenaron y después la salvaron– 25 años después de que un juez ordenó su deportación. En 1997, debió haber recibido estatus legal bajo una defensa llamada suspensión de deportación, pero el Congreso eliminó este único remedio durante su proceso. La muerte de su hermana anuló la solicitud de familia que había sometido su hermana. JFON logró reinstaurar la solicitud por razones humanitarias y una ley que expiró en 2001, la hizo elegible pora la residencia permanente sin tener que irse del país. Sin embargo, para conseguir la residencia permanente, tuvo que reabrir su viejo proceso de deportación con riesgo de ser enviada fuera del país. La corte fiscal tanto como ICE repetidamente negaron abrir su caso. De todas maneras, al principio de este año bajo nuevas normas fiscales, un juez de ICE concedió juntarse con la moción de JFON para reabrir y descartar la orden de deportación. El juez estuvo de acuerdo. La terminación de su orden de deportación permitió a Lolita solicitar su residencia legal inmediatamente. No puedo imaginar que Lolita vivió bajo la amenaza de deportación inminente por 25 años. Es una mujer de tenacidad y fe profunda — especialmente en JFON!”

Lolita por fin recibió su residencia legal en julio 13, 2023. Cuando le preguntamos cómo se siente hoy, exclama “¡Puedo respirar! No tengo que ver detrás de mi hombro. Veía cómo llegaba ICE y removía a las personas. Tenía miedo que me pasara a mí y a veces no quería salir de la casa.” Cuando piensa en el futuro, Lolita quiere cuidarse y cuidar de su salud. Ya que siendo residente, puede recibir asistencia médica de alta calidad. Actualmente, Lolita se encuentra enferma, pero permanece optimista después de recibir la residencia. Tiene planes de mejorarse: “Eventualmente, quiero ser voluntaria para que pueda ayudar a los demás.”

Cuando le preguntamos como JFON (Immigration Law & Justice NY) le ha ayudado, Lolita aplaude a TJ: “Un abogado tan dedicado a ayudarme que él personalmente entregó mis registros médicos a la oficina indicada.” TJ afirma que inmigración seguido tiene problemas al recibir registros médicos de clientes. A menudo le marcan a TJ para reclamar que no tienen los registros. Pero él mismo se aseguró que los registros de Lolita se recibieran. Dice Lolita, “TJ pudo haberse rendido con tantas respuestas negativas, pero se quedó conmigo durante todo el camino. No puedo agradecerle lo suficiente. Nunca dudó. Si él no se rendía, sentí que yo tampoco tenía razón por rendirme.”

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